Adiós a los yesos para fracturas: llegan los exoesqueletos impresos con 3D

Cuando alguien sufre una fractura y tienen que enyesarle un brazo o una pierna la cosa se vuelve bastante molesta, no solo por tener que llevar encima un trozo rígido de yeso durante semanas o meses, sino porque, además, el resultado final suele ser bastante feo. Para solucionarlo siempre suele acercarse algún amigo para decorar el yeso con dibujos y mensajes de todo tipo, pero la cosa puede volverse todavía más interesante, porque en el futuro es muy posible que esos feos y pesados yesos se susbstituyan por exoesqueletos fabricados con una impresora 3D, ligeros y con un aspecto que roza lo futurista, de hecho apuesto a que alguien acabará intentando comercializarlo algo parecido solo por una cuestión de moda:

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Fabrican una oreja con aspecto real con una impresora 3D

Las impresoras 3D se están convirtiendo en una de las grandes esperanzas en el mundo de la medicina. Imagina aquí imprimir partes de tu cuerpo que vayas necesitando con la misma facilidad que consigues repuestos para tu coche. De momento ya se obtienen algunos éxitos en este sentido y el último de ellos puedes contemplarlo en la imagen de abajo: una oreja fabricada con una impresora 3D con el aspecto de una oreja humana real.

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La oreja ha sido conseguida uniendo tecnología informática y bioingeniería, es decir, está compuesta por material orgánico, aunque cuando conozcas los detalles quizás te de la sensación que el invento es menos atractivo de lo que parecía. El invento en cuestión funciona de esta manera: en primer lugar se realiza un escáner digitalizado de la oreja del paciente que se quiere replicar o bien se dibuja digitalmente utilizando un software apropiado. Una vez que tienes el diseño se consigue un molde gracias a la impresora 3D.

El molde se rellena con una substancia a base de colágeno conseguido de células que se encuentran en colas de ratas (esta es la parte más extraña de todas, porque podría decirse que acabas con una ‘oreja de rata’ pegada a la cabeza) y millones de células de cartílago obtenidas de una vaca. Por último lo bañas todo en una substancia nutriente para que el cultivo de células crezca y se adapte a la forma del molde.

Según afirman los científicos, se tarda medio día en diseñar el molde, un día en imprimirlo, 30 minutos para inyectar el gel con la solución y 15 minutos después ya tienes la oreja lista. Ojalá se consigan técnicas similares para conseguir otros órganos del cuerpo. [Link]

Científicos ‘fabrican’ una nariz con células madre para un paciente con cáncer

En un futuro no muy lejano es muy posible que los médicos sean capaces de reproducir en laboratorio órganos fabricados a partir de células madre para substituir aquellos que vayan fallando, como piezas de recambio en un coche y con la ventaja extra de que son tus propias células, así que no hay problemas de rechazo después de un trasplante.

Hace poco más de un año un ciudadano británico conseguía una tráquea nueva gracias a esta técnica. En esta ocasión a otro británico de 53 años con problemas de cáncer le están preparando otro órgano a medida, concretamente una nariz.

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Los científicos que están trabajando en la nariz pertenecen a la Universidad de Londres y, curiosamente, afirman que no están preparando una sola nariz sino dos, ‘por si acaso se le cae una a alguien’.

La técnica que se utiliza se basa en un molde fabricado con cristal. Este molde tiene justo la forma de la nariz del paciente y lo único que se hace es rellenarla con un cultivo de células madre.

Luego se deja que el cultivo crezca de forma natural dentro del molde. Al cabo de un par de semanas el proceso termina y lo que obtienes es una nariz compuesta por las mismas células del receptor del trasplante.

El único problema que tienen estos investigadores es que no pueden clonar la piel que cubriría la nariz, así que lo que harán es implantar la nariz generada debajo de uno de los brazos del paciente. Después de unas semanas esperan que la nariz implantada en el brazo desarrolle un fluido sanguíneo de forma natural.

Cuando esto ocurra, la extirparán del brazo y la implantarán en la cara. Increíblemente futurista, pero lo es más imaginar que algún día puedan hacer lo mismo prácticamente con cualquier órgano. [Link]

Cliff, el perro ‘médico’ que detecta enfermedades sólo oliéndote

Seguramente hayas escuchado historias sobre animales en hospitales que tienen tendencia a dormir con enfermos que acaban muriendo al día siguiente. Es posible que este tipo de historias tengan su explicación en el perro que ves en la foto de abajo.

El perro en cuestión se llama Cliff y es de raza beagle, pero lo que lo hace especial es que en lugar de entrenarlo para detectar drogas lo han entrenado para que su olfato detecte Clostridium difficile. Este Clostridium es una bacteria que suele encontrarse en hospitales y representa un riesgo grave para los pacientes que acaben infectados con ella.

La cosa es que, normalmente, el método que se utiliza para saber si un paciente está infectado con esta bacteria es a través de un examen de heces que puede tardar varios días.

A partir de ahora, en Centro Médico Universitario de Amsterdam pueden detectar estas infecciones bacterianas gracias a Cliff de manera inmediata porque el can sólo tiene que acercarse a ti y olisquear un poco.

Otra prueba más de que el perro es el mejor amigo del hombre y no te extrañes si en el hospital más cercano comienzas a ver perros olfateadores acompañando a los médicos haciendo su ronda de patrulla anti-bacterias.

En el vídeo inferior puedes ver a Cliff en acción (min 5:50) revisando la salud de algunos pacientes en cama, si se tumba apuntando a uno de ellos es que ha detectado algo. [BMJ, Vía Popsci]

Espuma ‘mágica’ se inyecta en el cuerpo para que deje de sangrar

Muchos de los grandes inventos actuales tienen su origen en el mundo militar cuando algún investigador intenta descubrir una forma de matar a más gente con el menor esfuerzo a la vez de salvar el mayor número de vidas en el campo de batalla. De este aparente contrasentido nace una nueva técnica bastante curiosa para evitar que alguien muera desangrado.

Uno de los mayores riesgos que sufre un soldado en el frente es que sufra una herida interna debido a un impacto. En este caso puede producirse una hemorragia interna difícil de detener, a menos que tengas a mano esta nueva espuma ‘mágica’.

Se inyecta en la zona afectada dentro de la piel y entonces la espuma comienza a crecer como algún tipo de airbag interno cubriendo órganos internos con una capa protectora que evita el sangrado durante al menos una hora, un tiempo extra valioso para conseguir ayuda médica adecuada. Las probabilidades de supervivencia en tres horas se disparan desde un 8% hasta el 72%.

Este tipo de espuma inyectable podría acabar popularizándose en los campos de batalla, pero es fácil imaginar que pueda acabar salvando vidas en el mundo civil después de accidentes y desastres naturales.

Como curiosidad extra, en el videojuego Halo ya existía un invento similar llamado biofoam. De nuevo, la imaginación en el mundo virtual de los videojuegos parece servir de inspiración en el mundo real. [Vía Gizmag]

Científicos convierten orina en células cerebrales, en serio

Científicos chinos han conseguido desarrollar una técnica que permite convertir orina en células cerebrales, así como suena, aunque obviamente el tema tiene una explicación lógica.

La orina no está compuesta solo por desechos, resulta que uno de los componentes que forman parte de la orina son células del hígado que acaban desprendiéndose del cuerpo. Lo que han hecho estos científicos es tomar algunas de estas células, reprogramarlas y convertirlas en células cerebrales.

Uno podría pensar que se trata de una de esas técnicas experimentales que algunos científicos llevan a cabo ‘por que pueden’ sin que tenga ninguna utilidad práctica. Sin embargo, lo curioso es que este nuevo método se presenta como un posible tratamiento para personas que sufran algún tipo de degeneración cerebral como Alzheimer o Parkinson.

Las técnicas para re-programar una célula y convertirla en algo que no es originalmente no son nuevas, todo el mundo ha oído hablar sobre las células madre capaces de convertirse virtualmente en cualquier tipo de célula.

En este caso el experimento es diferente a la vez que impactante a varios niveles: En primer lugar los científicos tomaron células de hígado de tres voluntarios directamente desde muestras de orina, luego aplicaron una técnica basada en ADN bacterial para modificar las células y convertirlas en neuronas y células gliales.

Para finalizar, utilizaron las células cerebrales obtenidas y las implantaron en los cerebros de ratas de laboratorio. Al cabo de semanas las células seguían vivas y activas.

Y esta es la historia sobre cómo la orina de un ser humano acabó convirtiéndose en parte del cerebro de un ratón. Mary Shelley habría tenido material para varios libros con eso.

No lo esperabas, pero en un futuro tu propia orina podría ser fuente de curación para algunas enfermedades. [Vía Popsci]

Hospital japonés ofrece figuras 3D de fetos antes de nacer

Gracias a las ecografías unos padres pueden echar un vistazo a su hijo antes de que nazca, esto es algo bastante habitual hoy día pero en Japón es un país en el que suelen ir un paso por delante en muchos aspectos y no se conforman con ésto, así que un hospital Japonés ha comenzado a ofrecer miniaturas 3D, muñecos, esculturas o como quieras verlo de un feto antes de nacer.

El lugar en cuestión es la Clínica para Mujeres Hiroo en Tokio y lo consiguen de forma similar a como se realiza una ecografía. Una máquina especializada realiza un escáner a base de ultrasonidos para detectar la forma tridimensional del feto. Luego una impresora 3D se encarga de convertir el modelo en algo real.

Imagino que para algunos se convertirá en algún tipo de recuerdo especial, pero para otros quizás roce lo espeluznante porque el resultado final bien podría formar parte del atrezzo de una película de ciencia-ficción. En cualquier caso parece un negocio redondo y posiblemente muchos acaben teniendo en casa una figura de sí mismos antes de nacer al lado de la foto de la comunión. [Vía diginfo]

Perro inválido con daños en espina dorsal vuelve a caminar gracias a células madre

Buenas noticias para aquellos inválidos con daños en la espina dorsal: un tratamiento basado en células madre ha conseguido que un perro paralizado vuelva a caminar de nuevo.

La técnica ha sido llevado a cabo en la Universidad de Cambridge donde comenzaron probando con ratas, aunque ahora el beneficiado del tratamiento ha sido un perro que había sufrido daños en su espalda. Además, en este caso los investigadores se encontraron con un obstáculo más, porque el perro había sufrido los daños un año antes de la operación, lo cuál supone un paso adelante (nunca mejor dicho) realmente importante.

Básicamente, la nueva técnica se basó en obtener células madre de la nariz del perro para luego inyectarlas directamente en la espina dorsal. Estas células ayudaron a regenerar la zona dañada hasta el punto de que el animal pudo volver a caminar.

Según los científicos, esta técnica está cerca de poder utilizarse con seres humanos en no mucho tiempo si además se utiliza en combinación con otros tratamientos, incluso podría devolver funciones sexuales que en muchas ocasiones se pierden después de sufrir este tipo de daños.

Lo cierto es que casi parece milagrosa, más aún si echas un vistazo al vídeo de abajo donde puedes ver la evolución en el animal. Antes de la operación el perro sólo podía arrastrarse moviendo las patas delanteras porque las traseras prácticamente las llevaba colgando. Apenas 6 meses después consiguió movilidad en las cuatro patas de nuevo. [BBC, Dailymail]